「京都市動物園」(京都市左京区)がリニューアルし、話題を呼んでいる。コンセプトは「近くて楽しい動物園」だ。「近いというのは、都心から近いという意味と、お客様と動物の距離が近い、ということもある。動物の福祉に配慮し、動物も楽しい気持ちになれるような環境づくりをしています。リニューアル後は滞留時間が長くなっています」と、同動物園の学芸員は語る。人止め柵の撤去をした「トラ舎」をはじめ、「サルワールド」のゴリラなども自然に近い形で展示されており、樹上のゴリラを観察できる。さらに「ゾウの森」にはラオスから寄贈された子ゾウが4頭、水浴び姿が目玉の一つになっている。だが、この4頭、確保するのに3年も歳月を要したという。これにはあまり知られていない秘話があった。そんな話を聞きに同動物園を訪ねた。
新しく完成した南側通路からゾウを眺める来園者=京都市左京区
新しく完成した南側通路からゾウを眺める来園者=京都市左京区

1903年開園、上野動物園に次ぐ歴史


 「京都市動物園」は1903年に開園し、国内では上野動物園に次ぐ歴史を持つ。ピーク時には140万人を数えた年間入園者数も、1998年(平成10年)頃から65万人前後を推移するようになり、2002年(平成14年)には60万人にまで落ち込んだという。

 ところが、2009年(平成21年)に「京都市動物園構想」が策定され、これは「市民の手による、市民のための動物園づくり」という、市民参加型の構想計画だった。そして開園した状態で7年かけて改装を重ね、昨年11月、ついにグランドオープンした。現在は100万人を達成している。