小林信也(作家、スポーツライター)


 3月23日に閉幕した野球の国・地域別対抗戦ワールド・ベースボール・クラシック(WBC)で、日本はベスト4に終わった。その大会に大谷翔平は足首の故障で出場を辞退した。「二刀流」で最速160キロ超の球を投げる、他に類を見ない大谷の代役はいなかっただけに、欠場の穴は大きかったといえる。そして大谷はケガの不安を残したままシーズン開幕を迎えた。

 WBC欠場の理由は右足のケガで、診断結果は「右足三角骨障害」と発表されていた。昨秋10月の日本シリーズで、一塁を踏んだ際に右足を痛めた。踵の上にある三角骨に何らかのダメージを受けた。休めば治ると思っていた痛みが、しばらくしても治らないため、詳しい検査を受けて「三角骨障害」とわかった。三角骨のかけらなどが遊離している場合、これを手術で取り除かないかぎり痛みは改善しないと、医学的には言われている。大谷も当然その説明を受けただろうが、現在まで手術は受けず、練習をしながら回復を待ったという。

投手としてWBC出場断念。会見に臨む日本ハムの大谷翔平
=1月31日、アリゾナ州ピオリア
投手としてWBC出場断念。会見に臨む日本ハムの大谷翔平 =1月31日、アリゾナ州ピオリア
 報道によれば、大谷の右足は常に痛いわけでなく、右足の踵を上げる動きをして、患部に負荷がかかるときに痛みを感じる。つまり、右投手が左足を上げて軸足一本で立ち、打者方向に重心を移動する際には痛みが生じる。それでは本格的なピッチングはできないだろう。その痛みをごまかすため、中途半端な動きで投球すれば、肩や肘、腰など、他を傷める二次的な故障も起こしかねない。バッティングの際、大谷は左打者のため軸足が左になり、右で打つより踵の負担は少なく、痛みも投げる時より気にならなかったようだ。

 気になるのは、時間の経過とともに、三角骨の故障が癒え、ピッチングもできるようになるのか?  昨季同様、いやそれ以上の快投、そしてバッティングを見せてくれることができるのかだ。

 医師や同様の経験を持つ元プロ野球選手たちは異口同音に手術を勧める。三角骨障害の場合、「手術以外に完治の道はない」と。見解はほぼ一致している。しかし、今日に至るまで、大谷は手術せず、今後も手術に踏み切る様子は今のところない。

 手術をすれば、復帰までに早くても2、3カ月、通常は半年かかると医師たちは言っている。いま手術をすれば今季の活躍は難しくなる。大谷は今季の活躍を最優先して手術を回避しているのか? そういう選択は賢明な大谷ならしないだろう。たとえ今季限りで日本球界を後にしてメジャー・リーグに渡る決意を固めているにせよ、最後の奉公のために痛みを押し、未来に暗雲を投げかけるまでの危険を冒す選択はしないはずだ。

 では、なぜ大谷は手術という選択をしないのか。

 西洋医学が発達し、当然のように社会に定着している現在の日本では、「手術をすれば治るのに手術をしない」という考えはなかなか理解されない。けれど、「ガンは手術しないほうがいい」という考え方も一方で広がっているように、実は手術が絶対でないのも事実なのだ。